博士の風変わりな研究と飯のタネ(39)

 閉じこもる賞金首。それを狙って戦う賞金稼ぎ。 ココまでならば、まだ若いループでも何度か見たことの有る、在り来たりな風景と言えなくも無かった。 ただ、賞金首が閉じこもっているのが通話ボックスで、戦っている賞金稼ぎが“冒険屋”“海賊”“傭兵”“戦士団”となれば、話は別だ。

「無茶苦茶だぁ・・・。だから僕嫌だったんだ。本当なら今頃宿屋でテレビ見ながらアイス食べてるはずだったのにぃ〜。」

 しゃがみ込み、頭を抱えてぼやくループ。若干十九歳。エルフとしてはまだまだ義務教育も終らない年齢である彼の思考は、限りなく小学生のそれに近いのであった。

「もう帰っちゃおうかなぁ本当に。 どうせ僕誰の目にも映ってないんだから帰っちゃってもばれないよねぇ〜。これ。なんか適当に戦闘が激しくて間に入れませんでしたーとか言って置けば平気なんじゃないかな・・・。」

 とは言いつつも。そう言うわけにも行かない事を重々承知なループだった。本当に帰ろうものなら、シュナになにをされるか分からないのだ。 とりあえず少し様子を見ようと物陰に身体を隠しつつ、盗み見る事にする。

 案の定、シュナ、英児、ジェーンの三人は、今にもブチ切れんばかりの表情でライエルの機動鎧を睨みつけていた。 ライエルの事は、ループも資料で読んだ事があった。“七海殺戮海賊団”の機動鎧乗りで、元は正規軍に所属していた騎士だったという。 基本的に直接かかわりのない事は面倒臭がって調べも覚えもしないループでさえ、名前を知っている有名人である。あの三人がライエルの事を知らないはずが無い訳だが、全く物怖じした様子も無く、歯を剥いて睨みつけている。恐らく、相手が誰だろうと、もう関係無くなっているのだろう。

 三人とも苛立たしげな表情を隠そうともしない中、ジェーンが口を開いた。

「野郎ふざけやがって・・・! 目にはモノアイ、歯には掘削機だ!!」

 言いながら帽子を深く被り直すと、上着の胸部分に止めてある弾丸を外し、拳銃に装填する。

 一発だけ弾を込めた拳銃の銃口を空に向けると、ジェーンはボソリと呟き、引き金を引く。

「サモン。“デュエン”。」

 打ち出された弾丸は一直線に空に向かって昇って行き・・・周りのビルを追い抜いた当たり。ちょうど上空200mほどで、突然爆ぜた。その瞬間、地面と平行に巨大な円形魔法陣が弾丸を中心に、水にインクを垂らしたように広がった。一瞬で展開されたその魔法陣は、見るモノが見ればすぐにソレと分かる召喚魔法陣だ。そして、魔法陣が展開しきったのとほぼ同時に。黒い塊が魔法陣から地面に向かって落下してくる。

 かなりの落下速度だったせいか、落下中には何か判別の付かなかったソレは、ジェーンの真後ろ付近に着地して、ようやくその正体を現した。 人型の、黒い機動鎧である。

 跪き、頭部もうつむいているためはっきりとは言えないが、全長は10〜12m。機動鎧としては中型程度に分類されるソレは、まるでテンガロンハットを被ったような頭部形状をしていた。一見するとマントにも見えるが、上半身を覆っている布状のものは、恐らくポンチョか何かだろう。なにかの幾何学模様が刻み込まれているのを見る当たり、ソレもただのポンチョには見えない。

「“デュエン”ウェイクアップ。」

 消して大きくは無いジェーンの言葉に、人型鎧の目に緑色の光が灯る。ユックリとした挙動で立ち上がると、良く見えなかった脚部が露になった。カウボーイが乗馬の際、脚を保護するために付ける脚用の革鎧状のもので覆われたソレは、スラリとしていて長い。腰にはやはり、左右一丁ずつ、二丁のリボルバー拳銃がマウントされていた。

「機動鎧出してきたっ・・・!」

 ループは自分の身体から、サーっと血の気が引けて行く感覚に襲われていた。この展開から考えるに、絶対にシュナは黙っていないだろう。

 案の定、シュナは真横で機動鎧を召喚されたと言うのに見向きもせず、据わった目でライエルの“刀翼”を睨みつけたまま声を張り上げる。

「ナップ!! 聞えてるでしょ!! “カルテット”出すわよ!」

 シュナの声を合図にしたように、突然地面が揺れ始める。かなりの振動と共に聞えてくるのは、甲高いドリルのような金属音だ。 徐々に大きくなってくる音と揺れは、数秒後にシュナの真後ろにその元凶が現れると同時に消え去った。

 地面から空中に勢い良く飛び出したのは、高速回転をしている、黄金の楔形だった。全長15mはあろうかと言うその物体は中空で突然膨らみ、弾けた。 が、はじけたように見えたソレは、布のように閃くと、その面積を急激に小さく変化させた。金色の布の中から現れたのは、ジェーンのソレと同じ位のサイズの、金色の機動鎧だった。 どうやら身体を覆っていたのはマントだったらしく、今は適当なサイズに縮み、機体の背中ではためいていた。

 まるで体重が一切無いような優雅な仕草で、シュナの後方に着地する金色の機動鎧。細身の真っ黒なマネキンに、軽鎧を着込ませたようなその機動鎧の装甲には、様々な金細工のような宝飾が施されていた。 戦闘兵器よりも寧ろ、美術品のようにすら見える機体の腰には、丁度ループが使っているのと同じ様な双剣がマウントされている。

「ああ・・・。面倒臭いなぁ・・・。」

 心底面相臭そうにそう吐き出すループ。自分達の機動鎧が出てきた以上、もうループには逃げるという選択肢は無くなっているのだ。

「厄介なんだよなぁ〜・・・。」

 諦めたようにそう呟いた次の瞬間、ループの目に映る景色はまるで別の光景になっていた。 と言っても、居る場所は先ほどとさして変わりはしない。 ループが今見ているのは、金色の機動鎧。“カルテット”の視界なのだ。 召喚術が発達により、一部の機動鎧は入り口を無くし、操縦者を直にコックピットへ召喚する形を採用していた。 Dr・フェネクスの作品であるこの機動鎧。正式名称“ゴールド・カルテット”は、召喚と、乗り手と機動鎧のシンクロをほぼ同時に一瞬で完了してしまえるという特徴を持っていた。

「とにかくあの鳥とアホ冒険屋とバカ傭兵より速く賞金首捕まえるのよ! 分かった?!」

「わかったよー。やるよぉ〜。」

 耳元で聞えるシュナの声に、情けない声で答えるループ。 機動鎧は普通、乗り手と魔術師が二人で乗る事が多い。魔法技術の塊である機動鎧に魔力を供給と、出力調整や必要なマジック選定などのエンジニアとして、魔術師は必要不可欠なのである。 特に魔力の供給源としての要素は強い。なにせ魔力は戦闘可能時間とイコールなのだ。 この“ゴールド・カルテット”には、シュナ、ナップ、“パペッター”と、三人の魔術師が乗り込むように設計されていた。つまり、三人分の魔力を使って動いているのだ。 これには単に使用できる魔力が三人分になるという以外にも、様々な利点があったいるするのだが・・・。

「三人とも乗ってたら、手抜けないし逃げられないよぅ〜。」

 今のループにとっては不利なことしかない様子である。

「さー! “カルテット”出したからには負けられないわよ!」

 異様にやる気満々なシュナの言葉に、思わず溜息を吐き出しうつむくループ。もっとも、今実際に動いているのはループの身体ではなく、“カルテット”なのだが。今ループの身体は“カルテット”の内部にあり、行動は全てカルテットが行っている。“シンクロ”などと呼ばれる、一番ポピュラーな操縦法の一つだ。

 と、うつむいたループの目に、妙なモノが飛び込んできた。

「あれ? どうしたんですか? 英児さん。」

 外部スピーカーを作動させ声を掛けた先には、全身を細かく震わせながら、剣を支えに膝ま付く英児の姿があったのだ。

「くそ・・・! 俺としたことが油断したぜ・・・。」

 やたらと熱が篭った英児の声に、思わず息を呑むループ。鬼気迫るようなオーラを放ちながらも、英児は身体に力が入らない様子だった。

「どうしたんだ?」

 まだ機動鎧に乗り込まず、英児の横に居たジェーンが訝しげに尋ねる。

「飯が・・・。」

「ああ?」

「ここ何日か飯喰ってないのがここに来て効いた・・・! 腹が空き過ぎて動けねぇ・・・・!」

 妙に力強くそう言うと、英児はまるで糸が切れたようにがっくりと倒れこむと、「ぐっ・・・!」と呟き、そのままピクリとも動かなくなってしまった。どうやら腹の空き過ぎで気絶してしまった様子である。

「・・・・・・マジで?」

 額に脂汗を浮かべ、信じられないものを見る目で英児を見るループ。

「・・・あほか・・・。」

 納得したように頷くジェーンの言葉は、その場にいた全員の総合見解だったという。

博士の風変わりな研究と飯のタネ(38)

 ジェーンの戦い方は、実にシンプルだった。衣服に張り巡らせた肉体強化魔法陣を発動させた後、ただの弾丸として打っていた弾に、“振動粉砕”と“貫通”系統の付加魔法を施して撃つ。当たり前の戦術の部類に入る行動だが、相手が相手だけに、「何コイツ本気になっちゃってるの?」的なことを思われるのが癪だったので、使わなかった手段でもあった。他の事は兎も角として、自分の得意分野でごり押すと言うのが気に喰わなかったのだ。そんなこと気にしなくてもとっくにごり押し戦術になっているのだが、そんな些細な事には気が付かないのがジェーンと言う冒険屋なのだ。

 英児の戦い方も、実にシンプルだった。尋常では考えられない防御力と剣風をも巻き起こす強力を生む代わりに、足回りを犠牲にした“アーマー・オブ・ディープレッド”。その足の遅さを補おうための“乗り物”。獅子型のゴーレム“ヒートレッド”を呼び出し、それに乗り戦った。人馬一体の例え通りと言うかなんと言うか。“ヒートレッド”の防御制御系は、“アーマー・オブ・ディープレッド”のそれと連結していた。難しい話を省いてつまる所、防御力破壊力はそのままに、やたら小回りの効く素早い獅子に跨っている。といったところか。そんな便利なものがあるなら初めから使えと言いたい所だが、相手が相手だけに、「何コイツ本気になっちゃってるの?」的なことを思われるのが癪だったので、使わなかったのだ。

 

 箍が外れたジェーンは、自分の弾丸がきちんと通用するのを確かめると、2丁のリボルバーにそれぞれ一発ずつの魔力結晶弾頭弾を込めた。その間にも、周りの“人形”を蹴り壊す事を忘れない。

 数体の“人形”の胸部分を蹴り壊しながら、背中から襲い掛かってきた人形の頭をジャンプして踏みつけ、上空に跳躍した。

 中空に踊る自分に注目する人形たちを眺めながら、ジェーンは腕をクロスして拳銃を構えた。そして、まるで蛇の威嚇音の様な高速詠唱の後、呟く。

「“ピンホールグラビティー”」

 それと同時に銃口から吐き出された二発の魔力結晶弾頭は、人形たちの中に飛び込んで行くと、それまで並行に進んでいたにも関わらず、突然進行方向を直角に変えてかち合った。 人形たちの、丁度胸の辺りほどの高さで弾丸同士がかち合った瞬間、突然嵐のような暴風が巻き起こった。 銃弾がかち合ったその場所は、空間に穴でも開いたかのように黒く染まり、その黒に吹き込むように。いや、吸い込まれるように風が吹き荒れたのだ。

 やや後方からそれを見て取った“パペッター”は、急いで“人形”たちにその場から離れるよう指示を出したが、殆ど無駄だった。 人形たちはまるで吸い込まれるようにその黒い穴に吸い込まれ、逃げようとするものも引力に吸い寄せられるように吸い込まれていくのだ。

「ちょっと! 何なのよあれ?!」

 あまりの轟音に振り返り、シュナは叫び声のような声を上げた。風の影響が、50m以上離れた位置にいるシュナにも有るらしく、髪や衣服がたなびいている。

「ああ。ありゃジェーンの“ピンホールグラビティー”だ。」

「“ピンホールグラビティー”? 針穴の重力?」

 不思議そうに聞き返すシュナに、英児は腕を組んで「そうだ。」と頷いた。どうやら“ヒートレッド”の制御には手を要しないらしく、ずっと手放しで戦っていたりした。

「魔力結晶弾頭二発の魔力をフルに使って異常重力。要するにブラックホールみたいなもんを形成して、周りの物をごっそり吸い込むんだよ。」

「でたらめね・・・。」

 眉をひそめるシュナに、英児はブスッとした様子で声を掛ける。

「おお。デタラメだ。この後がな。」

「この後?」

「“ピンホールグラビティー”の異常重力は長時間持続しない。魔力が切れるのと同時に蒸発するように効果は消える。つまり・・・」

「吸い込まれたものも高速で元の大きさに・・・要するに大爆発?」

「だな。」

 頷きながら、身を屈め剣を地面に刺す英児。

 近距離で“ピンホールグラビティー”の影響をいけている“パペッター”は、まるで台風のような暴風をまともに食らっていた。なんとか周りの人形たちをかき集めて自分の身体を地面に繋ぎとめようと、折り重なるように覆いかぶさせ、地面に手足を突き刺させてはいたが、次々に吸い込まれ続けていた。

 そんな様子を、ジェーンは空中で空間固定魔法で足元を固めて眺めつつ、口の端を吊り上げていた。

 銃をホルスターにしまい、空いた片手でテンガロンハットを押さえ、片手を顔の横に持ってきて、指をぱちんと鳴らす。

 それと同時に、それまで猛烈な吸引力を誇っていた黒い穴が吸引を止めた。そして・・・。大爆発。

 20〜30m範囲のものを傍若無人に吸引していた穴が、今度は凄まじい爆風をと轟音を放って爆発したのだ。今まで散々吸引した人形の残骸を、まるで散弾のようにばら撒き、半径60〜70mを蹂躙する。

 吸引力には耐えていた路面や街路樹、付近の建物のガラス窓なども、流石にこれには耐えられなかったらしく次々に捲れ返り、吹き飛ばされていく。 丁度道路の中央辺りで魔法が展開されたのが良かったのか、建物自体には窓ガラスが割れる程度の損害しか出なかったのは幸いだったといえるかもしれない。

「無茶苦茶だわ・・・! 頭悪いんじゃないのあのコスプレ女!!」

 暴風と爆風を、何とか捕まえた街路樹にしがみ付いて凌ぎきったシュナは、杖で身体を支えて立ち上がると、苛立たしそうに喚いた。 吹き飛ばされてきた“人形”の破片やらなんやらで、服や髪の毛はぼろぼろだ。

「近くにいる自分が悪いのよ。」

 喚いているシュナを一笑しつつ、ジェーンは空中に固定した足場を解除すると、ストンと地面に降り立った。 爆発の近くにいたはずだったが、特に被害は被っていない。あらかじめ自分だけシールドを張っていたのである。自分でやっただけあって、何をどのタイミングでどう防ぐのかが分かる分、守るに易しと言うわけだ。

「さーて。これでようやくすっきりしたじゃない? これでやり易くなったわね。」

 言いながら、ジェーンはぐるりと周りを見回した。あれだけ居た“人形”が、殆ど全て全壊か半壊。少なくとも、戦える状態ではなくなっていた。

 そんな“人形”の残骸が転がる中。真っ黒なローブで全身を隠した人物。“パペッター”も、同じ様に転がっていた。爆風と散弾をまともに喰らったらしく、周囲に転がった“人形”の残骸と同様、無残にもピクリとも動かなかった。

「自分の周りに配置してた人形が、爆発のせいで逆に凶器になっちゃった。って?」

 言いながら、ジェーンは転がった“パペッター”に銃口を向けた。慈愛に満ちた天使のような微笑を湛えた表情ながら、やっている事はその真逆だ。

「“パペッター”!!」

 慌てて立ち上がり、“パペッター”を援護しようと動くシュナ。だが。

「コッチがお留守だぜ? ええ?! おい!!」

 突然の声に驚き、振り返るシュナ。そこには、大上段に剣を振りかぶった英児の姿があった。

「もらったぁぁぁ!!」

 渾身の力を込めて剣風を放とうと、迸るほどの感情とともに声を上げた英児だったが、剣が振られる事はなかった。

「んなぁっ?!」

 突然、英児の剣が横合いから何かに殴りつけられたような衝撃に襲われ、甲高い金属音とともに弾かれた。振り下ろす事に集中していた英児はバランスを崩し、たまらずタタラを踏む。

「ん?」

 英児の奇妙な声に、ジェーンは英児のほうに顔を向ける。と、同時に、素早く後にバックステップ。数瞬前までジェーンのいた場所は、カマイタチのような剣風に切り刻まれていた。

 英児もジェーンも、すぐさま周りを見回すが、自分達以外の人影は確認できない。と、ジェーンがハッとしたような表情に成り、英児に声を飛ばした。

「! ループだ! 迷彩で透明化してる!」

 その言葉に、舌打ちする英児。ループの装備は消音、熱光学迷彩。真昼間の公園でサイレントキルをやってのけるほどの腕だ。と言う、噂を思い出し、英児はさらに顔をしかめた。

「隠れてやがったか。大した腕だが、そう簡単にこの俺の“アーマー・オブ・ディープレッド”は貫けねぇぜ!!」

「言ってろ。 面倒臭いわね。すっかり忘れてたわ・・・。」

 眉をしかめ、テンガロンハットを直すジェーン。“パペッター”の方に顔を向ければ、案の定居なくなっている事に溜息を一つ吐き出す。

「素早い事・・・。」

 と。そのときだった。一機の鳥型の機動鎧が低空飛行で、ジェーン、英児、シュナの三人が戦っている場所を目指し、接近してきたのだ。

 僅かな機動音を敏感に察知した三人は、それぞれ表情を引き締め、身構えた。自分達以外の賞金稼ぎが現れたと察知したのだ。

 が。機動鎧は三人の事を避けるように迂回すると、賞金首、アッシュが閉じこもっている通話ボックス上空でホバリングを始めたではないか。

 咄嗟に動こうとする三人だったが、唐突に機動鎧から響いた声に、凍りついた。

「あ! 居た居た。君が賞金首さんだよね?! ぼくの名前は、ライエル。いまぼくのウチ、お金なくて大変なんだ。だから、君を捕まえてお金稼がなくちゃいけないんだって、シャムリース君が言ってたんだ!」

 一様に眉間に皺を寄せ、同じ様な表情を作るジェーン、英児、シュナの三人。要するに切れかかっているのだ。

「だから、これから君を捕まえるねっ!」

 機動鎧からその台詞が響いた瞬間、三人の声がハモった。

『舐めてんのかテメー!!』

 奇しくも、三人の心は同じであった。人が必死にやりあってンのに何参加しないで首掻っ攫おうとしてんだ。 基本的に三人とも自己中であった。自分が苦労しているのに他人がそれを何の苦労もせず持っていこうとするのを我慢できない性なのだ。

「って言うか、僕の立場は・・・?」

 移動鎧に向かって叫ぶ三人を眺めつつ、木陰に隠れ、ぼやくループだった。

博士の風変わりな研究と飯のタネ 番外編 ちょっと前のジェーン少女とDr

みかんばこ

 

 

「・・・なにをしているのか聞きたいところだと思うのだがね。」

「はこ。」

「うむ。」

「あったかい。」

「ふむ。たしかにダンボール製のミカン箱は暖かいとは思うのだがね。この真夏の日差しの中、わざわざ我が家である港沿いの大型倉庫屋上でその中に篭っているというのは、聊か場違いな気がすると思うのだがね・・・?」

「あー。」

「ふむ。“熱い時にカレーを。寒いときにアイスを無償に食べたくなるのと同じ様なものだ”。と。」

「ん。」

「ふむ。それはわかったのだがね。何故私まで段ボール箱に入っているのだろうね?」

「あったかい。」

「暖かいね。」

「ん。」

「・・・はっはっは! まあ、凍えるのよりは幾分かましだとは思うのだがねぇ。」

「ん。」